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Del 22 de marzo al 22 de mayo del 2012, la fachada curva del Hirshhorn Museum and Sculpture Garden, en Washington D.C. fue una gran pantalla de vídeo. Cuatro gigantescos proyectores y parlantes, convirtieron a la fachada del museo en un film de 360 grados.

 

Proyector

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El plan de los Comisionados de 1811 y el Plan Greensward. Parte I.

 

Aunque son historias separadas por 50 años no puedo comprender la una sin la otra. Son la razón de la forma urbana actual, entre otros cientos de influencias y cambios de ruta, pero son para mí los principios fundacionales de la forma urbana de la ciudad imperio.

Cuando se observa la inmensidad del espacio que ocupa Central Park desde la plataforma de observación del Rockfeller Center(1), es difícil imaginar que hace 200 años los encargados de proyectar el futuro de la Isla de Manhattan, no hubieran supuesto un gran espacio verde como este.

Esta historia comienza en 1807, cuando la ciudad de Nueva York, (en ese momento constituida por la Isla de Manhattan, con costos llegaba a lo que hoy seria Greenwich Village(2) y cuyo centro todavía seguía siendo el núcleo de lo que en algún momento se llamo Nueva Amsterdam.(3)

El resto de la isla todavía en su mayoría eran bienes comunes y otros eran fincas y granjas pertenecientes a hacendados. Había humedales, bosques y marismas, de las cuales hoy solo quedan los nombres y alguna que otra característica que es indistinguible para los ojos en la masiva grilla de la ciudad.

En marzo de ese año la ciudad en un nuevo intento de ordenar el futuro crecimiento de la misma, creó una comisión de 3 miembros, con la intención de crear un plan para un callejero de la ciudad. Tres personas fueron elegidas, Gouverneur Morris, un importante político de la época, el abogado John Rutherford, y el agrimensor Simeon de Witt. Para 1811 esta comisión presentó un  plan detallado de desarrollo del callejero de la ciudad.

Una de las más hermosas disposiciones contenidas en el documento del plan es la razón por la cual se decide en un trazo rectilíneo de la ciudad, la razón principal de la grilla que se nos presenta en la actualidad.

Los comisionados escriben:

“…that is to say, whether they should confine themselves to rectilinear and rectangular streets, or whether they should adopt some of those supposed improvements by circles, ovals, and stars, which certainly embellish a plan, whatever may be their effect as to convenience and utility. In considering the subject they could not bear in mind that a city is to be composed principally of the habitations of men, and that straight-sided and right angled houses are the most cheap to build and the most convenient to live in.”. (4)

Es interesante como los Comisionados no solo al imaginar el callejero de la ciudad, imaginan el posible futuro de los habitantes y del consumo que iban a tener no solo de bienes sino de espacios públicos. En este caso los comisionados hacen una arriesgada apuesta. Aseguran que por la característica de Nueva York de estar rodeada por dos grandes ríos; el Hudson y el Rio Este, y en la boca de una bahía que se abre al mar, es innecesario considerar un gran espacio público, y especialmente considerando algo que se repite al largo del plan, el alto costo de la tierra en una isla, como un recurso limitado.

Hablan de varios espacios públicos que se distribuirían a lo largo del plan de la grilla, pero que no superan lo que 40 años después comenzó a parecer una necesidad. El plan llama a la creación de un gran reservorio de agua en un lugar privilegiado alto, con relación al resto del suelo de la Isla, que permita la distribución de agua fresca a toda la ciudad.

Esto fue realizado con la construcción de dos grandes reservorios de agua, uno en lo que actualmente es  el “Great Lawn” en Central Park y otro donde ahora se encuentra la Biblioteca Pública y Bryant Park, en Midtown.  Las dos estructuras recibían y distribuían el agua  desde el Río Croton, desde 1840 hasta 1890 cuando la ciudad represa al rio y se construye un sistema de distribución en el que los reservorios se vuelven obsoletos.

El único gran espacio público que se menciona en el Plan es conocido como el Parade, que si se impone en la grilla actual de la ciudad, ocuparía el espacio entre la calle 23 y la 33, entre las avenidas 3 y 7. O entre Madison Square Park y Herald Square.  En un futuro alternativo, el Empire State no estaría en su lugar actual. Es interesante como los comisionados buscan como sea posible atraer los desarrollos de la futura ciudad al sur de la futura grilla, pensando siempre en la conveniencia de los habitantes del momento.

“The question, therefore, was not and could not be whether there should be a grand parade, but where it should be placed and what should be its size;  and here, again, it is to be lamented that in this late day the parade could not be brought further south and made larger than it is without incurring a frightfull expense. The spot nearest of that part of the city already built which could be selected with any regard to economy is a that foot of hose heights called Inklingberg, in the vicinity of Kips Bay “(5)

La comisión también sugiere la construcción de una gran área de mercado en lo que ahora es el East Village considerando la calidad del suelo de una antigua marisma salada que se encontraba en la zona. Principalmente llaman a la creación de un gran mercado ya que posiblemente la ciudad para finales del siglo XIX ya haya crecido más allá de lo que hubiera sido el Parade, en la calle 33  y que la cantidad de habitantes iban a ser poco más de cuatrocientos mil, poco se podían imaginar los comisionados que para 1850 la población de la ciudad se había quintuplicado con relación a 1811 y que para finales del siglo XIX  este era de más de un millón de habitantes. Las cifras crecen significativamente a partir de 1900 porque en 1898 la ciudad se consolida en el área aproximada actual de los 5 distritos metropolitanos (Manhattan, Bronx, Queens, Brooklyn y Staten Island).

Greensward.

Greensward una palabra inglesa para referirse a un gran espacio de pasto, fue el nombre escogido por Frederick Law Olmstead y Calvert Vaux, para la presentación de su propuesta en el concurso público para la escogencia de un diseño de lo que se convertiría en los próximos 50 años en lo que hoy es Central Park. La idea de este gran espacio verde, que como ya hemos visto no fue considerado por la Ciudad de Nueva York en su planificación inicial, corresponde a dos razones principales. Por una parte la necesidad de un gran espacio público se hace latente ante el crecimiento vertiginoso de la ciudad, la cual crece cada vez más por la llegada de migrantes y el crecimiento natural de la misma. En el periodo que hay entre el Plan de los Comisionados y las ideas sobre Central Park, la población de la ciudad se ha quintuplicado. Y por otro lado, se da algo que yo llamaría envidia transatlántica. Las elites de Nueva York que viajan al viejo Continente, se dan cuenta de la creación o más bien apertura al público de grandes  parques públicos inspirados en el paisajismo ingles utilizando antiguos cotos de caza reales. Cuestión que muy posiblemente se hace patente en la apertura al público de los Parques Reales en Londres.(6)

Nueva York es una potencia entre las ciudades americanas, y un gran centro de comercio en la ruta que conecta los grandes graneros del centro de los Estados Unidos con la costa este y por lo tanto con el comercio internacional.  En este periodo  Estados Unidos aprovecha para comenzar a establecer su dominio en algunos espacios, ocupados por antiguos poderes coloniales. Hay que recordar que en esta época comienza su expansión hacia el Pacifico con la incorporación de diferentes territorios y la eventual anexión del reino de Hawaii.(7) También consolida su posición continental con la guerra contra México y la anexión de los territorios de California y Texas.(8)  Y logra la expulsión de los últimos remanentes coloniales españoles(9) en el Caribe y ciertas partes de Asia a finales del siglo. Consolidando así su condición de imperio.

Según el libro “The park and the people.  A history of Central Park”(10), la idea inicial sobre el parque se debe a un mercante llamado Robert Bowne Mintur, y en una reunión realizada en la mansión del banquero  Robert Ray en Bowling Green, se tomó una decisión de caballeros de promover tal parque. La historia muestra que los planes iniciales realizados por este grupo de elite neoyorkino no eran del agrado de todos. Se sugirió que el gran parque debería de estar en una zona costera del rio Este, llamada Jones Wood. Hasta se logro que la Legislatura Estatal diera poder de expropiar los terrenos correspondientes pero se inicio una larga discusión sobre el futuro de este emprendimiento tan significativo.

Para 1853 la decisión de escoger un lugar central en la Isla de Manhattan, había sido tomada,  y las cortes habían dado la autorización para la expropiación de los terrenos que no le pertenecieran a la ciudad.  Lamentablemente al revisar la historia de las expropiaciones y expulsiones, se nota que uno de los primeros asentamientos de afroamericanos libres se encontraba en una parte de los que hoy es el parque. De nombre Seneca Village(11), era un pujante barrio en el momento de ser expropiado y demolido. Un testimonio que la creación de este gran espacio no fue  realizada sin tener que afectar a un grupo significativo de personas.

Para 1856 la mayoría de los terrenos y sus habitantes habían sido expulsados, a un costo superior de lo que los Neoyorkinos habían sido informados de que iba a costar para el erario público. La comisión encargada del parque llamo a una competencia en la que el ganador fue el diseño conocido como Greensward, un amplio parque estilo paisajista. Los diseñadores del plan, eran Frederick Law Olmstead que meses antes había sido nombrado Superintendente del Parque y  el arquitecto Calvert Vaux.

Si se pudiera dividir la tarea de crear el parque, habría que decir que Frederick Law Olmstead tomo las decisiones paisajísticas y Calvert Vaux las arquitectónicas, este último es el diseñador de la mayoría de túneles y puentes decorativos con que cuenta el parque. Fue también el diseñador del paseo principal del parque, conocido como el Mall, que es un paseo que lo lleva a uno de los lugares más impresionantes del diseño, la terraza de Bethesda.

En 1871 el parque es inaugurado, su construcción inclusive sobrevivió a la Guerra Civil Americana, no sin sus problemas, el diseño de Olmstead y Vaux fue atacado y algunos influyentes miembros de la elite neoyorkina intentaron cambiarlo. Y después en el siglo XX el parque ha tenido su lista grande de intervenciones algunas más afortunadas que otras.  Las ovejas ya no forman parte de Sheep Meadow (un espacio de pasto), y el Harlem Meer (un lago) tiene un menor tamaño del original. La más significativa de todas ha sido la demolición del Reservorio Croton y su transformación en lo que ahora es el Great Lawn.

El parque, también ha sido un reflejo de la economía de la Ciudad, aunque hoy el mismo  está en muy buen estado, la ciudad en algunas ocasiones ha descuidado su mantenimiento. Para  finales de la década de 1970 el parque era un reflejo de los problemas económicos de la ciudad, muchas secciones del parque estaban dañadas y el grafiti cubría lugares tan hermosos como el Belvedere Castle. Para 1980 el actual administrador del parque, el Central Park Conservancy(12) logra un acuerdo con la ciudad para comenzar un largo proceso de restauración. Esta alianza público-privada fue renovada en el 2006.

1 http://es.wikipedia.org/wiki/Rockefeller_Center

2 http://es.wikipedia.org/wiki/Greenwich_Village

3 http://es.wikipedia.org/wiki/Nueva_%C3%81msterdam

4 Remarks of the commissioners for laying out streets and roads in the city of new york, under the act of april 3, 1807.http://www.library.cornell.edu/Reps/DOCS/nyc1811.htm

5 Remarks of the commissioners for laying out streets and roads in the city of new york, under the act of april 3, 1807.http://www.library.cornell.edu/Reps/DOCS/nyc1811.htm

6 http://en.wikipedia.org/wiki/Royal_Parks_of_London

7 http://es.wikipedia.org/wiki/Hawaii#Historia

8 http://es.wikipedia.org/wiki/Intervenci%C3%B3n_estadounidense_en_M%C3%A9xico#Fin_de_la_guerra

9 http://es.wikipedia.org/wiki/Guerra_hispano-estadounidense

10 http://www.cornellpress.cornell.edu/book/?GCOI=80140100396360

11 http://projects.ilt.columbia.edu/seneca/start.html

12 http://en.wikipedia.org/wiki/Central_Park_Conservancy